Kate Wiseman/Τα μυστήρια στα λασποτόπια

Από τον Απρίλιο μέχρι τον Ιούνιο το eyelands δημοσιεύει κάθε εβδομάδα ένα απόσπασμα από τα βραβευμένα βιβλία του διαγωνισμού Eyelands book awards 2021, για να πάρουν μια  γεύση οι Έλληνες αναγνώστες από τα βιβλία που διακρίθηκαν. Το απόσπασμα αυτής της εβδομάδας είναι στο βιβλίο με τίτλο: The Grinning Throat (Mudlark Mystery που ανήκει στην Kate Wiseman/ UK/ Κατηγορία: Unpublished /Children’s books

//

Τα μυστήρια στα λασποτόπια
Το χαμογελαστό λαρύγγι

ΛΟΝΔΙΝΟ, 1872

ΚΕΦΑΛΑΙΟ ΕΝΑ

Η πρώτη μου σκέψη είναι ότι πρόκειται για ένα γουρούνι που κάποιος έχασε στο ποτάμι. Ίσως αυτό οφείλεται στο ότι το φαγητό είναι πάντα στο μυαλό μου. Είμαι μόνιμα πεινασμένος και λαχταρώ να φάω νόστιμα, απίθανα πράγματα.

Νομίζω ότι το γουρούνι πρέπει να έπεσε από μια από τις φορτηγίδες που διασχίζουν τον Τάμεση. Αποτελούν ένα σταθερό χαρακτηριστικό, αγκομαχούν πάνω-κάτω μέρα και νύχτα, βγάζοντας πνιχτό καπνό που κολλάει στο νερό. Είμαι συγκλονισμένος από αυτή την απροσεξία και αναρωτιέμαι πως ο ιδιοκτήτης δεν προσπάθησε να το ξαναβρεί – το χοιρινό είναι ακριβό. Είναι μια πολυτέλεια. Δεν έχω γευτεί καθόλου χοιρινό από τότε που πέθανε ο μπαμπάς. Ή πολύτιμο κρέας οποιουδήποτε είδους για να είμαι ειλικρινής.

Το κεφάλι του χοίρου δεν φαίνεται, είναι κρυμμένο κάτω από τα υπολείμματα ενός ξύλινου κιβωτίου. Είμαι έκπληκτος που κανείς δεν το μάζεψε. Το ξύλο έχει αξία. Δεν υπάρχει τίποτα να γράψω για το σπίτι – δεν αξίζει ούτε μισή δεκάρα ίσως – αλλά οι ζητιάνοι δεν μπορούν να είναι εκλεκτικοί και αν δεν είμαστε εντελώς ζητιάνοι, είμαστε ένα βήμα πιο πάνω από αυτό. Το γουρούνι θα έχει ακόμα κάποια αξία, αν δεν βρίσκεται πολύ μακριά. Ίσως θα μπορούσαμε να το καθαρίσουμε και να το φάμε μόνοι μας. Η σκέψη του κρέατος, ακόμα και του κρέατος που έχει μολυνθεί από αυτό το ποτάμι γεμάτο με τα δύσοσμα συντρίμμια, κάνει τα σάλια μου να τρέχουν.

Αναρωτιέμαι πώς μας ξέφυγε αυτό, την τελευταία φορά που ήμασταν εδώ. Πρέπει να ήταν ο ενθουσιασμός του παιχνιδιού.

Τότε συνειδητοποιώ ότι αυτό που νόμιζα ότι ήταν κάποιο είδος υφάσματος, τυλιγμένο γύρω από το κουφάρι, δεν είναι καθόλου κάτι τέτοιο. Το γουρούνι φοράει ένα κοστούμι, αλλά είναι τόσο βυθισμένο στη λάσπη που δεν μπορώ καν να μαντέψω το χρώμα του. Περίεργο. Αλλά εδώ είναι το Λονδίνο και περίεργα πράγματα συμβαίνουν συνέχεια. Ίσως αυτό να ήταν ένα ανόητο αστείο από κάποιους κύριους με πολύ χρόνο στη διάθεσή τους και περισσότερα χρήματα παρά λογική. Βλέπουμε πολλά τέτοια στην ακτή.

Συνήθως έχουν χάσει το πολύτιμο ρολόι τσέπης ή τη βέρα τους ενώ ήταν τύφλα στο μεθύσι και προσπαθούν να το ξαναβρούν πριν το μάθουν οι γυναίκες ή οι αγαπημένες τους. Έχω βοηθήσει τέτοιους κυρίους στο παρελθόν και είναι πολύ ευγνώμονες αν καταφέρεις να βρεις το χαμένο τους αγαθό, ειδικά αν αποφύγεις να το «ανακαλύψεις» μέχρι να φτάσουν στην απόγνωση. Υπήρχε μια εποχή που τέτοιες απάτες θα με έκαναν να νιώθω ένοχος, αλλά αυτές οι μέρες έχουν περάσει. Ξεχνάς τους ενδοιασμούς όταν παλεύεις να επιβιώσεις.

Είμαι τόσο απασχολημένος με τον υπολογισμό της αξίας αυτών των απροσδόκητων ευρημάτων και αναρωτιέμαι ποιος είναι πιθανό να μας δώσει την καλύτερη τιμή – ο Χόπερ για το κοστούμι, νομίζω, αν και είναι ένας γεροδεμένος τσιγκούνης που θα απολάμβανε να εκμεταλλευτεί μερικά ορφανά, αν τον αφήσω, και τον Τζακ Φροστ για το κρέας, μόλις κόψουμε μερικά από τα καλύτερα κομμάτια – χρειάζεται λίγη ώρα για να πειστεί να μας δώσει τη δεκάρα. Ένα γουρούνι; Με κοστούμι; Κοιτάζω από πιο κοντά. Το στομάχι μου ανακατεύεται. Η πείνα με κάνει να σκέφτομαι διάφορα.

Αυτό πρέπει να είναι που έψαχνε ο Χέμπσον. Γι’ αυτό ήταν τόσο απότομος.

«Έντι, μείνε πίσω», λέω, ρίχνοντας μια ματιά στον ώμο μου. Αν είναι αυτό που νομίζω ότι είναι, δεν πρέπει να το δει.

Ευτυχώς, η αδερφή μου είναι ακόμα είκοσι μέτρα μακριά, με τα μάτια να τριγυρνούν πάνω από την ακτή και την ακατάστατη καλύβα να κρύβεται στην άκρη. Δεν έχει προσέξει αυτό το πράγμα στη λάσπη. Νομίζω για χιλιοστή φορά ότι πραγματικά δεν είναι λάσπη. Δεν υπάρχει χώρος για ονειροπόλους στην ακτή. Είναι άσχημο και είναι επικίνδυνο. Αλλά η εναλλακτική είναι ακόμα χειρότερη.

«Βρήκες κάτι συναρπαστικό, Τζο;» σηκώνει τις φούστες της σε μια άσκοπη προσπάθεια να τις κρατήσει μακριά από τη βρωμιά και στην πραγματικότητα πλησιάζει, ανυπόμονα να δει τι έχω βρει.

«ΟΧΙ!» Γυρνάω και την κοιτάζω στα μάτια. «Μείνε εδώ! Το εννοώ!»

Έκπληκτη με κοιτάζει στα μάτια. Δεν θυμώνω ποτέ μαζί της. Στη συνέχεια, κοιτάζω γύρω μου για να προσπαθήσει να δει τι έχω βρει. Το στόμα της μένει ανοιχτό.

«Είναι αυτό ένα…;»

«Δεν ξέρω. Θα το κοιτάξω». Προσπαθώ να μην αφήσω τον τρόμο να φανεί στη φωνή μου. «Σε παρακαλώ, Έντι, πρέπει να το ελέγξω πριν πλησιάσεις».

Μέσα στις λάσπες συναντάς πτώματα από καιρό σε καιρό. Είναι αναπόφευκτο, το Λονδίνο είναι αυτό που είναι. Αλλά δεν έχω συνηθίσει τη θέα, τη μυρωδιά, την ακινησία και την παντελή απουσία ανθρωπιάς σε αυτά που έχω ανακαλύψει. Νομίζω ότι δεν θα το κάνω ποτέ. Τα οράματα όσων έχω βρει, τα οποία πετάχτηκαν σαν να είναι ακόμα ένα κομμάτι σκουπιδιών, με κυνηγούν όταν αφήνω το μυαλό μου να χαλαρώσει. Οι νύχτες είναι οι χειρότερες. Μερικές φορές ξυπνάω στη μαυρίλα, η καρδιά μου χτυπάει από τις εικόνες πράσινης σάρκας και τα πρόσωπα χωρίς μάτια. Μακάρι να μην είναι κι αυτή άλλη μία που θα στοιχειώσει τα όνειρά μου.

Μέχρι στιγμής, έχω καταφέρει να προστατεύσω την Έντι από τέτοια θεάματα και θέλω να το διατηρήσω έτσι. Είναι πολύ νέα. Ξέρω ότι η απόστασή της από τον κόσμο δεν μπορεί να διαρκέσει πολύ περισσότερο, όχι στο Λονδίνο που τρώει σκύλους, αλλά όπως το βλέπω, κάθε επιπλέον μέρα είναι ένα κέρδος και είμαι ο μόνος που μπορώ να το παρατείνω. Δεν υπάρχουν πολλά που δεν θα έκανα για να την προστατέψω για λίγο ακόμα. Αυτή είναι η δουλειά μου. Το χρωστάω στον μπαμπά.

Η Έντι ρίχνει το κεφάλι της πίσω και κοιτάζει έντονα το μικρό κομμάτι της βοτσαλωτής παραλίας που αχνοφαίνεται μέσα στη λάσπη. Νομίζω ότι έχει ξεχάσει ότι πρέπει να φυλάει τσίλιες, αλλά αυτό είναι κατανοητό.

Γυρίζω πίσω στο πράγμα στην ακτή, βυθίζοντας βαθιά στις τσέπες του μεγάλου παλτού μου για να βρω το φυλαχτό μου. Εκεί είναι. Ζεστό παρά την κρύα μέρα. Καθησυχαστικό στην αφή. Τυλίγω τα δάχτυλά μου γύρω του και το σφίγγω και για ένα δευτερόλεπτο νιώθω σαν να με κοιτάζει ο μπαμπάς.

Μπορώ να το κάνω.

Κρατώντας την ανάσα μου, σκύβω να σηκώσω το τελάρο.

//

ΒΙΟΓΡΑΦΙΚΟ

Η Κέιτ είναι συγγραφέας παιδικών βιβλίων. Ζει στο Saffron Walden με τον σύζυγό της, τον γιο της (όταν έρχεται σπίτι από το πανεπιστήμιο) και τρεις νευρωτικές γάτες. Μια από τις γάτες της, η Maisie, είναι στην πραγματικότητα μια γάτα φάντασμα τώρα, αλλά η Κέιτ εξακολουθεί να της μιλάει καθημερινά.